Thường có sự khác biệt lớn giữa hai con số này

Chó và mèo nhà lần lượt có thể sống tới 20 năm đến 30 năm. Các nhà sinh học dùng hai số đo để xem một con vật có thể sống được bao lâu. Có một quãng đời tối đa giới hạn trên hoặc giới hạn ngoài của tuổi thọ đối với một loài và tuổi thọ trung bình một thành viên của một loài thường sống trong hoang dã được bao lâu. Thường có sự khác biệt lớn giữa hai con số này. Thiên nhiên thật quá đáng đối với việc cho sinh ra và cũng quá đáng cả với việc bắt chết đi, khiến nhiều sinh vật được sinh ra hơn là sống được đến tuổi sinh nở. Ít nhất thì phân nửa quần thể động vật nhỏ và chim chóc, bất kể loài nào, cũng phải chết mỗi năm. Các sinh vật nhiều loại khác nhau như con bọ ngựa và cá nhiệt đới sáng trong Vỉa San hô Ngầm lớn sẽ đẻ hàng trăm hoặc hàng nghìn con nhỏ với mỗi con sống sót được. Về lý thuyết thì một con cá voi lưng gù có thể có quãng đời tối đa là trên 70 năm, nhưng ở các biển bị ô nhiễm ngày nay, những con cá voi lưng gù sơ sinh dường như chỉ có quãng đời trung bình là hai hoặc ba năm. Sự rút ngắn quãng đời như vậy thật là thảm họa, bởi nếu không có đủ cá voi sống được tới tuổi sinh đẻ thì loài này sẽ dần dần tuyệt chủng. Ngay cả khi không có sự can thiệp tàn phá của con người thì việc sống được tới tuổi già cũng là một trong những chuyện lớn khó có khả năng xảy ra trong thiên nhiên. Thường có sự khác biệt lớn giữa hai con số này. Cách duy nhất, có thể thực hiện được để đo quãng đời tối đa của một con vật là quan sát nó trong vườn thú với tính cách một kiểu bảo tàng về tuổi thọ và số đo được cũng chỉ là xấp xỉ. Những con vật trong vườn thú được chăn nuôi tốt và không sợ nạn thú ăn thịt cho đến khi chúng chết vì tuổi già. Vì thế chúng ta hiểu được một kiểu tuổi già đặc biệt có thể sẽ như thế nào. Nói chung, một con vật càng nhỏ thì quãng đời nó sống càng ngắn, đó là lý do tại sao những con voi lại sống lâu hơn các con chuột chù 35 lần. Khi nói đến sự kiện này thì chúng ta gặp rắc rối ngay có một số con vật nhỏ, nhất là loại máu lạnh có thể sống được rất lâu những con trai nước ngọt và cá rô biển có thể sống lâu cả một thế kỷ. Mặc dù có nhịp tim cao và chuyển hóa nhanh, những con chim không tự suy yếu đi nhanh đại bàng, kền kền lớn, cú, và vẹt lớn, có thể sống qua tuổi 50 và đến 70.